Tour de France: MTN-Qhubeka, première équipe africaine de l'histoire de la Grande Boucle

L'équipe sud-africaine MTN-Qhubeka va entrer dans l'histoire du Tour de France, en étant la première formation cycliste à participer à la Grande Boucle.
14 janv. 2015, 13:25
Daniel Teklehaimanot et ses coéquipiers étaient déjà présents l'an dernier sur le Tour de Suisse, ici, à Bellinzone.

Une équipe africaine sera pour la première fois au départ du Tour de France en juillet prochain. La formation sud-africaine MTN-Qhubeka, qui compte plusieurs coureurs africains prometteurs dans son effectif, bénéficie d'une invitation.

"La participation au Tour va accélérer la progression du cyclisme africain", s'est félicité le directeur du TdF Christian Prudhomme en révélant mercredi les noms des cinq formations invitées pour la prochaine édition. Les autres invitations pour la 102e édition, qui partira le 4 juillet d'Utrecht (PB), ont été attribuées sans surprise aux trois formations françaises de deuxième division, Bretagne-Séché, Cofidis et Europcar, ainsi qu'à l'équipe allemande Bora.

MTN-Qhubeka, qui a participé à la dernière Vuelta, s'est considérablement renforcée à l'intersaison par un recrutement basé sur des routiers-sprinteurs. Le Norvégien Edvald Boasson Hagen, l'un des hommes forts de Sky ces dernières saisons, l'Australien Matt Goss, ancien vainqueur de Milan-Sanremo, le Néerlandais Theo Bos et l'Américain Tyler Farrar ont intégré cet hiver l'équipe sud-africaine.

Le grimpeur érythréen Natnael Berhane (24 ans), qui a gagné le Tour de Turquie 2013 sous le maillot Europcar, a rejoint son compatriote Daniel Teklehaimanot dans le groupe. A côté d'autres jeunes coureurs prometteurs, le Sud-Africain Louis Meintjes (22 ans) et un autre espoir du cyclisme érythréen, Merhawi Kudus (20 ans).

"Les petits-enfants de Coppi et Bartali"

"Ces jeunes coureurs érythréens sont les petits-enfants de Coppi et Bartali", s'est enthousiasmé Christian Prudhomme en faisant référence à la présence, jadis, de l'Italie en Ethiopie. "L'équipe a encadré ses jeunes éléments par des coureurs d'expérience, pour continuer à grandir. On disait de Boasson Hagen, ces dernières années, qu'il allait dominer le cyclisme mondial. Quant à Bos, Farrar et Goss, ce sont de très bons sprinters. MTN-Qhubeka a un beau projet de développer le vélo jusque dans les townships."

Créée en 2007, l'équipe a grimpé d'un échelon en 2013 pour rejoindre la deuxième division (Continental Pro). Doug Ryder avait alors annoncé viser la participation au Tour de France. "L'ouverture au monde se poursuit", a conclu Christian Prudhomme en relevant que la prochaine édition aura parmi ses favoris un Colombien, Nairo Quintana. "Bernard Hinault (quintuple vainqueur du Tour entre 1978 et 1985) nous l'a dit quand il a vu Berhane gagner la Tropicale Amissa Bongo: les coureurs africains lui font penser aux Colombiens des années 1980".