Espace: des traces de vie sur l'une des lunes de Saturne?

La sonde spatiale Cassini a découvert des molécules organiques et de l'eau salée dans un océan sous-terrain situé sur Encelade, l'un des 53 satellites de Saturne. Il pourrait donc abriter une vie extraterrestre microbienne.
07 août 2015, 13:34
Encelade, c'est cette lune au premier plan, et c'est un extraordinaire espoir de découvrir des traces de vie ailleurs que sur Terre.

Un océan caché sous la surface d'une lune de Saturne, Encelade, pourrait abriter une vie microbienne extraterrestre. C'est ce qu'ont annoncé jeudi des scientifiques de la Nasa.

Les premières mesures ont été effectuées sous la surface du pôle sud de cette lune glacée par la sonde Cassini. La surface de cette mer est à peu près équivalente à celle du Lac Supérieur aux Etats-Unis, le deuxième plus grand lac de la Terre, et son fond est constitué de roches, ce qui pourrait être favorable au développement de petites formes de vie.

Les astronomes avaient évoqué la possibilité de l'existence d'un tel océan sous-terrain dès 2005, après que de la vapeur a été détectée s'échappant de plusieurs trous près du pôle sud de cette lune.

Eau salée et molécules organiques

"Ces jets près du pôle sud d'Encelade contiennent de l'eau salée et des molécules organiques, les ingrédients chimiques élémentaires pour créer la vie", a expliqué Linda Spilker, chef du projet Cassini à la Nasa.

"Cette découverte change notre point de vue quant aux 'zones habitables' à l'intérieur de notre système solaire et dans les systèmes planétaires appartenant à d'autres étoiles", a-t-elle ajouté.

La sonde Cassini a détecté la forme du champ gravitationnel d'Encelade au cours de trois survols entre 2010 et 2012. Les données recueillies lors de ces passages ont été étudiées de près pour déterminer assez précisément la composition d'Encelade.

Les chercheurs estiment que cet océan large d'environ 500 kilomètres est enveloppé d'une épaisse couche de glace cristallisée.

"Pour la première fois nous avons utilisé une méthode géophysique pour déterminer la structure interne d'Encelade", a souligné de son côté David Stevenson, professeur de sciences planétaires à l'Institut californien de technologie, et co-auteur de l'étude.

Italie et UE coopèrent

La mission Cassini est dirigée par la Nasa, qui oeuvre en coopération avec l'Agence spatiale italienne et l'Agence spatiale européenne. La sonde a été lancée en 2004 et a étudié les plus grosses lunes de Saturne.

Celle-ci, la sixième planète en partant du soleil, possède des anneaux caractéristiques et ne possède pas moins de 53 lunes connues.

Ces dernières découvertes ont été publiées par le magazine "Science".