09.06.2018, 18:34

Les débuts d’une grande ville au milieu de nulle part

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Histoire À l'occasion de la Journée du Patrimoine mondial de l'Unesco, l'Espace de l’urbanisme horloger organisait samedi une série de visites autour de coups de cœur des guides. Parmi ceux-ci, l'ancien médecin Rudolf Schlaepfer s'est intéressé aux débuts de la ville de La Chaux-de-Fonds.

Mais pourquoi donc des gens sont-ils venus s’établir dans ce "coin perdu", pourquoi sont-ils devenus horlogers, pourquoi ont-ils construit cette ville unique en Europe qu’est La Chaux-de-Fonds?

Pour répondre à cette série de questions, le pédiatre à la retraite Rudolf Schlaepfer, devenu guide de la métropole horlogère depuis une dizaine d’années, a proposé samedi une visite guidée d’une heure dans le cadre de la Journée du Patrimoine mondial de l’Unesco.

L’occasion de remonter le cours de l’histoire. En 1528 est construite une première chapelle pour sept familles qui se sont installées sur ce plateau plutôt ingrat. Elles avaient été attirées par ce que l’on appellerait aujourd’hui "la promotion économique" des seigneurs de Valangin, soucieux d’asseoir leur autorité sur ces terres quasiment inhabitées.

Il n’y avait pas d’armée, on pouvait pratiquer la religion de son choix et l’absence de corporations permettait d’exercer le métier que l’on voulait. 

D’où l’arrivée, dès la fin du 17e siècle d’horlogers, notamment huguenots, qui ont enseigné leur art à de nombreux habitants. Leur permettant d’acquérir un deuxième métier à côté d’une agriculture pour le moins limitée par les longs mois d’hiver.

Lors du grand incendie de 1794, le "village" de La Chaux-de-Fonds comptait ainsi 683 horlogers pour 4000 habitants. Et s’ils exerçaient encore essentiellement à domicile, l’industrialisation intervenue à la fin du 19e siècle a conduit à l’édification d’ateliers plus grands puis de fabriques indépendantes des logements.


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