03.08.2015, 08:57

Le poisson nettoyeur est sensible à sa réputation selon une étude de l'Université de Neuchâtel

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Des biologistes de l'Université de Neuchâtel ont démontré que le poisson nettoyeur est sensible à sa réputation. Cet habitant du récif corallien travaille avec plus d'application s'il est observé par d'autres poissons que lorsqu'il se trouve seul en présence de son client.

C'est la première fois que la notion de «réputation» est attestée au sein d'une autre espèce que les humains, a indiqué aujourd'hui l'Unine dans un communiqué. Ces travaux publiés dans «Current Biology» sont le fruit de la thèse de doctorat d'Ana Pinto, réalisée sous la direction du professeur d'éco-éthologie Redouan Bshary, déjà auteur de plusieurs publications sur les poissons nettoyeurs.

Le labre nettoyeur commun tient de véritables stations de nettoyage en se nourrissant d'ectoparasites pullulant à la surface des écailles de ses clients. Une bonne cinquantaine d'espèces ont recours à ses services. Mais la tentation est grande de tricher. Il arrive ainsi qu'ils mordent le client pour y prélever du mucus, bien plus savoureux que les ectoparasites.

Mais s'il cède à cette tentation, le nettoyeur risque de voir le client prendre la poudre d'escampette, et donc d'être privé de nourriture. D'où un conflit d'intérêt permanent. Ana Pinto a mis en évidence que la tricherie diminue sensiblement du moment que le labre nettoyeur se sent observé.

«Les poissons nettoyeurs ont clairement conscience d'être observés et prennent davantage soin de leur client par crainte d'une mauvaise réputation», selon la doctorante. La crainte est justifiée, car s'il a le choix entre un nettoyeur qui mordille régulièrement ou un concurrent dont on ignore la manière de travailler, un client potentiel préfèrera le plus souvent ce dernier. /ats


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