02.08.2015, 19:49

Sixième crise d'extinction en marche

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La sixième crise massive d'extinction est bien en marche, affirment des scientifiques américains dans la revue «Nature». Selon eux, au rythme de destruction actuel, il ne faudrait pas plus de quelques siècles pour que les trois quarts des espèces disparaissent.

Depuis les premières traces de vie fossiles, voici environ 540 millions d'années, les espèces n'ont en effet connu que cinq crises d'extinction massive, au cours desquelles plus de 75% des espèces ont été rayées de la surface de la Terre. Mais jusqu'à présent, des catastrophes ou phénomènes naturels en étaient la cause. Cette fois, la menace est directement liée aux activités humaines.

Pour illustrer ce danger, des paléobiologistes de l'Université de Californie à Berkeley ont passé en revue l'état de la biodiversité actuelle, en utilisant notamment comme thermomètre les mammifères. Au cours des 500 dernières années, au moins 80 des 5570 espèces de mammifères recensées ont disparu. Contre moins de deux extinctions par million d'années auparavant.

«Le rythme d'extinction actuel ressemble étrangement à celui des crises massives d'extinction du passé, même avec une définition assez restrictive», résume Anthony Barnosky, auteur principal de l'étude.

Un tableau conforté par la «liste rouge» des espèces menacées établie par l'Union internationale pour la conservation de la nature. Si toutes ces espèces s'éteignaient d'ici la fin du 21e siècle et que les extinctions se poursuivent au même rythme, plus des trois quarts des espèces de mammifères auraient disparu d'ici 334 ans, et moins de 250 pour les amphibiens, selon l'étude.

L'extinction la plus brutale, la dernière en date, a été déclenchée il y a 65 millions d'années, vraisemblablement lorsqu'une comète ou un astéroïde s'est abattu sur la Terre. La collision aurait projeté dans l'atmosphère des nuages de poussières qui auraient brutalement changé les conditions climatiques. Conséquence: 76% des espèces auraient disparu, en particulier les dinosaures. /ats-afp

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