06.06.2009, 09:07

Des cachalots baby-sitters et des dauphins infanticides

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Par JEAN-LUC RENCK

Civilisés, les cétacés? Certes les cachalots font du baby-sitting, apprend-on. Mais aussi que les tucuxi mâles pratiquent l'infanticide…

Quand une mère cachalot traque le calmar géant dans les abysses, que fait-elle de son rejeton pas taillé pour ce sport exigeant? L'abandonne-t-elle à sa bonne fortune en espérant qu'il ne se pointe pas d'orques? Shane Gero et ses collègues de l'Université Dalhousie, à Halifax, ont étudié à cet égard deux populations de cachalots. Chez l'une, conséquente, en mer des Sargasses, les mères font collectivement cercle autour des jeunes tandis qu'à tour de rôle, chacune s'enfonce pour chasser.

Assurer la survie des jeunes profite au groupe très largement: «Chaque paire d'yeux supplémentaire compte pour détecter des orques en chasse, c'est l'intérêt de tous: chez les cachalots, à reproduction lente, un congénère tué n'est pas vite remplacé», souligne Richard Connor (Université du Massachussetts). Intérêts égoïstes bien compris? D'aucuns préféreront s'attendrir d'un exemple de plus de la douceur de mœurs des cétacés. Patatras: une nouvelle pièce vient tout juste de s'ajouter au dossier «cétacé brutal» (voir ci-dessous): Mariana Nery (univ. du Chili, Valdivia) et Sheila Simao (univ. rurale, Rio de Janeiro) ont assisté, dans la baie de Sepetiba, Brésil, à l'attaque d'un dauphin tucuxi nouveau-né par des mâles adultes - le tucuxi habite l'Amazone et les côtes marines du Brésil au Nicaragua.

Les tucuxi mâles sont violents entre eux au temps de la reproduction, mais peuvent apparemment brutaliser des jeunes comme de vulgaires chimpanzés, félins… ou grands dauphins, déjà surpris en flagrant délit d'infanticide!

Sous les yeux de Nery et Simao, quatre mâles tucuxi ont cerné une mère, l'empêchant à coup de queue de rejoindre son jeune que deux autres mâles battaient, projetaient en l'air, retenaient sous l'eau... Le jeune n'a pas réapparu les jours suivants. Si les biologistes ne veulent exclure «un jeu qui serait allé trop loin», difficile de croire à un accident sachant que les mâles de plusieurs mammifères - les lions sont un exemple bien connu - tuent les jeunes qu'ils n'ont pas engendrés, rétablissant la réceptivité chez la femelle - pour une dauphine, c'est une question de peu de jours.

Assurément, le cétacé est d'abord un mammifère. Quant à s'élever au-dessus de sa condition, peut-être y travaille-t-il lui aussi… /JLR

Des orques pas vraiment d'église

Non, le monde cétacé n'est pas tout harmonie! Ainsi les chasses acharnées, susceptibles de durer de longues heures, que les orques infligent à d'autres cétacés, dont les jeunes cachalots - pour la seule consommation de la langue de leur victime, en général! Leurs attaques de jeunes baleines grises ont atteint récemment, sur la côte ouest des Etats-Unis, une fréquence sans précédent - un signe que la baleine grise, jadis très menacée, a retrouvé des effectifs conséquents.

Et aussi, lorsque les orques rôdent dans le golfe du Saint-Laurent, les belugas se taisent, eux d'ordinaire si bavards - on les surnomme les canaris des mers. Même les vifs dauphins marquent leur méfiance à l'égard de leur grand cousin. Le voisinage des orques en certains rivages vaut à des phoques, otaries ou manchots de servir, outre de repas, parfois aussi, encore vifs, de ballon… Toutefois, en 1995, en Ecosse, ce sont des dauphins, de l'espèce qui nous a divertis en tant que Flipper, qui ont été filmés dans semblables jeux avec des marsouins - cinq fois plus légers - qu'ils avaient eux-mêmes tués. Rivalité de chasseur, a-t-on dit alors. Ce qui ne diminue guère la charge de brutalité! /jlr


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