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02.05.2012, 10:23
Actualisé le 02.05.12, 10:26

Des globules rouges préservés dans le corps momifié d'Ötzi

Des globules rouges ont été préservés durant plus de 5000 ans dans le corps momifié d'Ötzi, a dévoilé une étude publiée mardi par la revue de la Royal Society britannique. L'homme des glaces a été découvert en 1991 dans un glacier alpin entre l'Autriche et l'Italie.

Remarquablement bien conservée par les glaces, la momie d'Ötzi renfermait encore des tissus intacts et même des éléments du système nerveux, mais aucune trace de sang n'avait pu y être décelée par les scientifiques.

Initialement, les chercheurs étudiant l'homme des glaces avaient pensé que son sang s'était auto-détruit au fil du temps, jusqu'à ce que des tests plus poussés montrent des traces de résidus sanguins dans ses nombreuses blessures.

Aucune cellule sanguine intacte n'a cependant pu être formellement identifiée quelque 5300 ans après la mort violente d'Ötzi, précédée par une lente agonie.

Techniques de pointe

"Jusqu'à présent, on ignorait combien de temps avec précision le sang pouvait survivre, et encore moins à quoi pouvaient ressembler des cellules sanguines datant de la période du Chalcolithique", a expliqué l'anthropologue Albert Zink, spécialiste de cette momie unique en son genre. M. Zink et ses collègues ont utilisé des techniques de pointe pour pousser plus loin l'autopsie d'Ötzi.

A l'aide d'un microscope à force atomique, d'une précision nanométrique, ils ont d'abord examiné des échantillons prélevés dans la plaie qu'Ötzi portait à la main droite et dans sa blessure à l'omoplate, causée par une flèche qui lui a vraisemblablement été fatale.

Ils y ont trouvé trois "corpuscules" en forme de "disque concave" - "typique des globules rouges" - contenus dans le sang, écrivent les chercheurs dans leur étude. "Leur morphologie ne montrait aucun signe de dégradation, de dégâts ou de désordre", soulignent-ils, ce qui indique selon eux "que les globules rouges ont été préservés durant plus de 5000 ans dans les tissus blessés de la momie".